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专访AT&T全球物联网解决方案总监Sandy Verma

AT&T为何能领跑全球物联网

  

IT时报记者钱立富
和往年一样,今年3月AT&T全球物联网解决方案总监Sandy Verma又飞到上海,参加“集装箱多式联运亚洲展”,这似乎已经成了他的“必修课”。
在很多人眼中,集装箱只是装运货物的铁柜,方便货物运输而已,而在Sandy Verma看来,这里蕴藏着巨大物联网市场空间。“就拿中国来说,每年生产6000万吨海鲜产品,占全球产量四成,如何保证那些容易变质的海鲜产品在运输过程中不变质,是严峻的考验。”Sandy Verma说道,在这其中物联网能发挥巨大作用。当然,除了航运业,智慧城市、制造、汽车、医疗、零售、金融等行业等等也是物联网能够“大展拳手”的领域。
目前,AT&T在全球物联网领域处于领跑地位,之所以能有这样的局面,是因为AT&T除了能为客户提供全球无缝连接的网络、可靠的硬件设备,还打造了IoT平台,并提供专业解决方案。连接、设备、平台、应用解决方案,这“四大支柱”的构建,能让客户用上自己想要的物联网服务。

物联网连接设备达3800万台
  对于物联网,现在主流运营商没有哪一家愿意放弃这块市场,这是运营商的未来和新蓝海。AT&T也不例外,很早启动了在物联网领域的布局,并取得领先地位。
Sandy Verma介绍说,到2017年底,有3800万台设备接入了AT&T的物联网络中,“和主要竞争对手相比,我们是增长最快的。尤其是在车联网方面,在全球范围内,由我们提供网络服务的汽车超过了1700万辆。”
车联网是目前物联网行业中最具关注度的应用。现在,AT&T和全球25家主流乘用车和卡车生产商达成合作,比如奥迪、宝马、路虎、欧宝等等,一方面为车辆乘坐人员带来更好的娱乐信息服务,另一方面帮助车企和用户更能及时了解车辆本身情况。
创新给AT&T的发展带来了新动力,“AT&T出了8位诺贝尔奖获得者,现在我们在全球有6个创新中心,每天平均推出5项专利发明,这就是我们创新的能量。”

多网络连接平台让用户省心
  网络,是运营商的根本所在,在物联网领域也是如此,想要在新兴蓝海有所作为的运营商需要一张强大的连接网络。“很多客户选择我们,是我们能提供全球无缝连接的网络”,Sandy Verma表示,AT&T和全球500多家运营商有着合作关系,能在200多个国家或地区提供连接服务。在这其中,会应用到多种连接方式,比如在陆地会用到蜂窝网络,在远洋上会借助卫星进行连接,在运输工具内部则通过mesh网络连接。
强大的网络连接只是基础,需要让客户能及时、可视化地了解自家设备资产的相关信息,从而做出有针对性的决策,这要发挥平台的作用。最近,AT&T推出了一种新的基于云的平台——多网络连接管理平台,不管连接设备接入的是2G/3G/4G网络,还是卫星、LPWA(低功耗广覆盖)网络,都能进行统一管理。对于客户来说,使用起来很简单,在一个界面上就可以了解所有联网设备的状况,比如集装箱内的温度、湿度多少、船只所处的位置、车辆的运行状况等信息。“对于用户来说,多网络连接平台的出现,帮助他们节省了时间、成本,也加快了产品上市的时间。”Sandy Verma说道。这如同在智慧家庭中,通过一个统一的平台就能控制家中的冰箱、空调、电视,不需要单独的、分门别类地去控制使用这些电器,这自然更加方便,而且节省时间。
与此同时,AT&T也针对相关行业提供针对性的物联网解决方案。最近AT&T和Carforce公司进行合作开发解决方案,借助物联网、人工智能为车辆提供预防性和预测性的维护。如通过数据的分析,系统会自动提醒车主应该去更换机油,或者预测车辆可能会爆胎,提醒车主及时去维修,避免事故发生。

继续在LTE-M路上坚定前行
  在物联网领域,LPWA(低功耗广覆盖)技术已经成为绝对主流。不过在LPWA范畴中,也有不少分支,比如说基于非授权频谱的LoRa和SigFox技术和基于授权频谱的NB-IoT和LTE-M(eMTC)技术。
绝大部分运营商选择的都是基于授权频谱的LPWA技术,不过在这其中,各家的态度并不一致。对于中国运营商而言,明显对NB-IoT更有兴趣,不过对LTE-M也不排斥。在大范围建设了NB-IoT网络之后,中国运营商现在也在加快推进LTE-M网络的建设和部署。AT&T则从一开始,就选择了LTE-M技术路线,一直到现在仍然是专心致志。“对于我们来说,LTE-M是非常自然的选择,它的覆盖范围广、电池使用寿命长、成本低,而且是符合3GPP标准的技术,具有可靠的安全性,这就是为我们的物联网所研发的技术。”Sandy Verma说道。同时,LTE-M在支持语音功能、支持移动性方面具有优势。
Sandy Verma介绍,目前AT&T的物联网模块只有一个硬币那样的大小,电池只有模块的六分之一大,不过它的电池寿命却长达10年。体积小、电池续航能力长,这非常有利于物联网的商用部署。
对于大家所关心的LTE-M模块成本,Sandy Verma回应道:“现在成本已经降至7.5美元,如果量大的话,成本实际上还可以继续往下走。”
现在,AT&T不仅在美国全国范围内部署了LTE-M网络,而且在墨西哥也完成了LTE-M网络的部署工作,“从美国到墨西哥,是一张完整的网络。”这得益于之前AT&T收购了墨西哥两家运营商,使得自己拥有在墨西哥全境部署网络的能力。